Annejet van der Zijl studeerde in Amsterdam en Londen. Ze werkte als journaliste tien jaar bij het opinieblad HP/De Tijd, waar ze zich specialiseerde in literaire geschiedschrijving en portretten. In 1998 debuteerde ze met Jagtlust, over het meest roemruchte artistieke broeinest van Nederland.

Anna, de veelgeprezen biografie van Annie M.G. Schmidt, werd onder andere genomineerd voor De Gouden Uil literatuurprijs. Het boek vormde de basis voor de groots opgezette tv-serie Annie M.G.. Bijzonder succesvol was Van der Zijl met Sonny Boy (2004), waarvan meer dan een half miljoen exemplaren werden verkocht en dat eveneens verfilmd werd. In 2010 verscheen haar spraakmakende biografie Bernhard. Een verborgen geschiedenis. en eveneens lovend ontvangen werd haar boek Gerard Heineken. De man, de stad en het bier, dat in 2014 verscheen.

Van der Zijl ontving in 2012 de Gouden Ganzenveer voor haar grote betekenis voor het geschreven en gedrukte woord in Nederland. In 2020 schreef Annejet het Boekenweekgeschenk Leon & Juliette.

Annejet van der Zijl is de ongekroonde koningin van de literaire non-fictie (bron: NRC Handelsblad)